• הכסף מדבר: אפליקציית לימוד השפה שסחפה את העולם

    הביקורות קוטלות אותה ומומחי השפה מסוייגים, אבל כל זה לא ממש מעניין את 300 מיליון המשתמשים שהורידו את אפליקציית דואולינגו • כך בנה גאון המחשבים לואיס פון אהן עסק בשווי 700 מיליון דולר מאפליקציית לימוד שפות שלא ממש מלמדת
    25/08/2019 | סוזן אדמס

    "תתחנן על החיים שלך בספרדית", דורש דואו, ינשוף ירוק וחמדמד. המם הוויראלי שמתרוצץ בטוויטר, בכיכובו של הקמע של דואולינגו (Duolingo), האפליקציה הפופולרית בטירוף ללמידת שפות, שהורדה על ידי למעלה מ־300 מיליון אנשים בעולם. המם הוא אולי בדיחה, אבל האפליקציה פה כדי להישאר.

    הכתבה מופיעה בגיליון אוגוסט 2019 של פורבס ישראל

    לרכישת הגיליון לחצו כאן

    לכל העדכונים, הכתבות והדירוגים: עיקבו אחרינו בפייסבוק ובאינסטגרם

    אם תדלגו על שיעור הספרדית היומי שלכם, הטלפון שלכם יתזכר אתכם, לפי השעה שבה השתמשתם באפליקציה יום קודם. דואו מופיעה על המסך שלכם כאימוג'י, ומנג'סת לכם כדי שלא תפשלו בתרגול. מיליונים מצייתים לפקודות של דואו. דואולינגו, שנוצרה לפני שבע שנים על ידי גאון המחשבים לואיס פון אהן, 40, הצליחה לצוד ברשתה את כולם, החל מביל גייטס, קלואי קרדשיאן וג'ק דורסי וכלה בפליטים סורים בטורקיה. "לא היה גאה ממני ביום שבו הבנתי - וואו, האדם העשיר ביותר בעולם משתמש באותה מערכת כמו האנשים בתחתית הפירמידה הכלכלית", אומר פון אהן. "מבחינתי, זה היה משהו די מיוחד ודי גדול".

    פון אהן. ממומחה מחשבים למומחה שפות | צילום: דואולינגו

    לדואולינגו נשאר עוד הרבה מקום לצמוח: יותר מ־2 מיליארד משתמשים בעולם לומדים שפה זרה, ורבים מהם עושים את זה אונליין. למידת שפות דיגיטלית מייצרת הכנסות שנתיות של 6 מיליארד דולר, והמספר צפוי להגיע ל־8.7 מיליארד דולר ב־2025. אבל זה שוק מבוזר עם עשרות שחקנים שמפוזרים ברחבי הגלובוס, והשוק הזה צמא למישהו שיוביל אותו.

    פון אהן יודע איך להגיע לביצועים גם בממדים גדולים. כשהיה סטודנט לתואר שני, בגיל 21, הוא העניק לעולם את ה־CAPTCHA, הדבר שרוב משתמשי האינטרנט מכירים בתור האותיות המעצבנות האלה שצריך להקליד כדי להוכיח שאתם לא בוטים. מאוחר יותר הוא מכר שתי המצאות לגוגל וגרף לכיסו למעלה מ־20 מיליון דולר.

    הוא הוציא כסף על למבורגיני וטסלה מודל S, אבל חוץ מזה הוא חי חיים צנועים, גר בבית של שישה חדרים שקנה עם אשתו לשעבר בפיטסבורג, ליד המשרדים של דואולינגו.

    "הייתי יכול לעבור לגואטמלה ולחיות בווילה, אבל לא רציתי", הוא אומר. במקום זה, הוא החליט להשקיע את כל כולו באפליקציה החינוכית עם הכי הרבה הורדות בעולם.

    מוכר את חמותי

    דואולינגו מציעה יותר שפות מאשר המתחרות שלה. בספירה האחרונה שלנו, הם הגיעו כבר ל־36 שפות. זה כולל שפות שנמצאות פחות בשימוש, כמו הוואית, נאוואחו וגאלית, והוואלריאנית הבדיונית מ"משחקי הכס" (1.2 מיליון משתמשים לומדים אותה). לפי ויקיפדיה, דואולינגו מגייסת מתנדבים שיסייעו לה עם הקורסים השוליים יותר.

    שבע שנים אחרי הקמתה, לאפליקציה יש 30 מיליון משתמשים פעילים מדי חודש - לפי נתוניה שלה. משקיעי הון סיכון הזרימו אליה 108 מיליון דולר, וניפחו את הערכת השווי של דואולינגו ל־700 מיליון דולר ב־2017, 150 מיליון יותר משווי השוק של Rosetta Stone, המתחרה בת ה־27 של דואולינגו, שנסחרת בבורסה.

    לצד העובדה שבדואולינגו מלמדים יותר שפות (רוזטה מציעה 25 שפות), דואולינגו מושכת משתמשים בגלל שהגרסה הבסיסית שלה, עם הפרסומות, מוצעת בחינם, בניגוד ל־120 דולר לשנה שרוזטה גובה מ־500 אלף המנויים שלה. מתחרה נוספת, Babbel שפועלת מברלין, אומרת שההכנסות שלה, למעלה מ־115 מיליון דולר, מגיעות מדמי מנוי בגובה 85 דולר שהיא גובה ממיליון וקצת המשתמשים שלה.

    רק 1.75% מהמשתמשים של דואולונגו משלמים עבור גרסה של האפליקציה בלי פרסומות, 84 דולר בשנה. אבל בגלל שבסיס המשתמשים גדול כל כך, ההכנסות הגיעו ל־36 מיליון דולר בשנה שעברה. פון אהן אומר שהן יצמחו ל־86 מיליון דולר ב־2019, ו־160 מיליון דולר ב־2020, ככל שיותר משתמשים ישלמו עבור אפליקציית הפרמיום, שתפתה אותם עם פיצ'רים חדשים. עד סוף השנה תגדל מצבת העובדים של החברה מ־170 ל־200.

    המשרדים של דואולינגו, בחנות רהיטים לשעבר באיסט ליברטי, שכונה שעוברת ג'נטריפקציה לא הרחק מהמשרדים של גוגל בפיטסבורג, עומדים להתרחב לקומה השנייה. החברה אינה רווחית, אבל פון אהן אומר שעד סוף השנה היא תגיע לתזרים חיובי. הוא בונה על הנפקה ב־2021.

    הוא אוהב להגיד שהכסף שעליו הוא מוותר כשהוא מאפשר שימוש חינמי באפליקציה שווה ערך לתקציבי השיווק המנופחים של יריביו. הוא גם מתגאה בכך שמשתמשים נוטים פחות לעזוב את דואולינגו מאשר את אפליקציות השפה האחרות. "השימור שלנו בר השוואה לשימור משתמשים במשחקים", הוא אומר.

    זאת השוואה מדויקת. דואולינגו מושכת את המשתמשים שלה עם תעלולים מעולם הגיימינג, כמו ניקוד, תיבות אוצר ובונוסים על שימוש ממושך. השיעורים שמציעה האפליקציה, באורך שלוש דקות, מעוצבים לתפעול קל. בתרגול טיפוסי, המשפט "אני אוכל לחם" מופיע מעל שבע מילים מפוזרות. משכו את המילים לקו, לחצו על "בדוק" ומיד תקבלו "צדקתם!" בתחתית המסך, ביחד עם צלצול משמח. המעריצים מצייצים כשהם נתקלים במשפטים מצחיקים שהתוכנה מייצרת, כמו "אני מוכר את חמותי תמורת יורו".

    דואלינגו התמודדה עם אייטמים שליליים בתקשורת, מכותבים שהשתמשו באפליקציה ולא למדו יותר מדי. אבל פון אהן בסך הכל מבטיח להביא את המשתמשים שלו לרמה שנמצאת בין מתחיל־מתקדם, ותחילת רמת ביניים. "חלק משמעותי של המשתמשים שלנו משתמשים באפליקציה כי זה כיף, ולא בזבוז מוחלט של זמן", הוא אומר.

    הוא עצמו צובר 20־15 דקות של לימודי צרפתית בכל יום מאז נובמבר, וכשהוא מתבקש לתאר מה עשה בסוף השבוע שעבר, הוא אומר (כשהוא מבלבל בין הזמנים)
    "Je fais du sport .Je suis mange avec mes amis .Je suis boire du biere en un bar", (בתרגום גס: "אני משחק ספורט, אני לאכול עם חברים שלי. אני לשתות בירה בבאר").

    בוב מיס, 42, סמנכ"ל ההכנסות של החברה, למד ספרדית באפליקציה במשך יותר משישה חודשים. בתגובה לשאלה, "אבלה איספניול?", הוא קופא, ואז מבקש, "את יכולה לחזור על השאלה?".

    מסננים משקיעים

    פון אהן למד אנגלית בשיטה המסורתית, בבית הספר האמריקאי בגואטמלה סיטי. אמא שלו, רופאה שילדה אותו כשהיתה בת 42 ולא נשואה, גידלה אותו בכוחות עצמה (שם המשפחה שלו מגיע ממשפחתו הגרמנית של אביו). הוא הצטיין במתמטיקה, וכשמלאו לו 12 כבר רצה להיות פרופסור.

    הוא נסע ללמוד בקולג' אמריקאי, וקיבל את התואר הראשון שלו במתמטיקה באוניברסיטת דיוק, ואת הדוקטורט במדעי המחשב בקרנגי מלון, שם למד תחת מנואל בלום, שזכה ב־1995 בפרס טיורינג, פרס הנובל של המחשוב.

    האקר. יצא עם פון אהן להרפתקה | צילום: דואולינגו

    ביחד הם יצרו את ה־CAPTCHA, פרויקט אקדמי שנתנו בחינם. כשהיה עדיין דוקטורנט, פון אהן בנה כלי שמשתמש במיקור המונים כדי לזהות קבצי תמונה. הוא מכר אותו לגוגל ב־2004 תמורת סכום לא ידוע. "אחרי זה לא באמת הייתי צריך לדאוג לכסף", הוא אומר.

    זמן קצר אחרי שקיבל את תואר הדוקטור שלו, ב־2005, הוא קיבל שיחה מפתיעה. ביל גייטס רצה שהוא יוביל צוות במעבדת המחקר של מיקרוסופט. גייטס דיבר איתו במשך שעה וחצי, אבל פון אהן סירב להצטרף. במקום זה הוא התחיל לעבוד כמרצה למדעי המחשב בקרנגי מלון. שלושה שבועות אחרי שהתחיל ללמד, קרן מקארתור העניקה לו מענק "גאון" על סך חצי מיליון דולר, על עבודתו החלוצית באבטחה ובמיקור המונים.
    הוא השתמש בכסף הזה כדי ליצור גרסה חדשה של CAPTCHA.

    האותיות המעוותות שהציגה התוכנה החדשה נלקחו מספרים ישנים ומעיתונים שסורקים לא הצליחו לפענח. בלי לדעת, מיליארדי אנשים שהקלידו את המילים, תרמו בעצם מזמנם כדי להפוך כמויות עצומות של טקסט לדיגיטלי. ב־2009 קנתה גוגל את re־CAPTCHA תמורת למעלה מ־25 מיליון דולר (פון אהן החזיק בבעלות של מחצית החברה), ובשנתיים שאחרי הוא עבד בגוגל כשכיר, בהפסקה מקרנגי מלון.

    ב־2011 הוא חזר לקרנגי מלון. ביחד עם דוקטורנט בשם סוורין האקר הוא עסק בעניין שהעסיק אותו בגוגל: כלי דיגיטלי וחינמי ללמידת שפות. פון אהן והאקר קראו להרפתקה שלהם "דואולינגו", בגלל שהם רצו שהיא תשרת שתי פונקציות: ללמד משתמשים שפות חדשות בחינם - ולהסתמך על אותם משתמשים כדי לתרגם.

    על פי התוכנית שלהם, דואולינגו תמצא לקוחות שזקוקים לתרגום של טקסטים. ואז היא תייצר קהל של משתמשים שמעוניין ללמוד אנגלית בדואולינגו, ויתרגם פסקאות באנגלית לשפות המקור שלהם. אם מספיק משתמשים יעבדו על אותן פסקאות, התרגומים הסופיים יהיו טובים. לא היה קשה לגייס כסף. "מאוד התרשמנו מדברים שהוא עשה בעבר וגם ממנו באופן אישי", אומר בראש בורנאם, חבר דירקטוריון בדואולינגו ושותף ב־Union Square Ventures, המשקיעה הראשונה בחברה.

    שינוי כיוון

    כדי ליצור את הקורסים הראשונים, האקר ופון אהן קראו ערימות של ספרים על הוראת שפות, ביניהם "ספרדית לטיפשונים", ויצרו קורסים בסיסיים לדוברי אנגלית, כדי ללמד אותם ספרדית וגרמנית. הם גיגלו את 3,000 המילים הנפוצות ביותר בכל שפה, תרגמו אותן לאנגלית והשתמשו במילים האלה כדי ליצור משפטים פשוטים. אז הם כתבו אלגוריתם שמפצל את השיעורים, כך שכל שיעור יכלול תרגום משפטים, האזנה, כתיבה ודיבור. "לא רצינו לבנות שיעורים באופן ידני", אומר פון אהן.

    הם תכנתו את התוכנה כך שתגיב למשתמשים ותנווט אותם בחזרה לשיעורים קלים יותר אם טעו יותר מדי, למשל. בשלב די מוקדם הם גם הוסיפו דברים כיפיים, כמו ניקוד והינשוף דואו.

    דואולינגו הושקה ב־2012, והאפליקציה התחילה להתפשט. אבל רק שני לקוחות, CNN ובאזפיד, נרשמו לשירותי התרגום. "זה היה כמו מכונה של רוב גולדברג", אומר פון אהן, מכיוון שהתרגום דרש יותר מדי שלבים בדרך למוצר הסופי.

    ב־2014 הוא ויתר על עסקי התרגום, ובמשך שלוש השנים הבאות לחברה לא היה שום מקור הכנסה. אחרי שגייס 38 מיליון דולר מקרנות הון סיכון, היה לו מספיק מזומן ביד כדי להמשיך. הוא שכר בלשנים וחוקרים לרכישת שפה שנייה, שהוסיפו הוראות כמו טיפים של דקדוק וטבלאות של הטיות.

    תרגילים שלא מתאימים לסטודנטים באוניברסיטה | צילום מסך

    פון אהן אומר שהוא דחה משקיעים, והתאמץ למשוך את אלו שנראו לו כשותפים ראויים. אשטון קוצ'ר, טים פריס ושחקנים כבדים מקרן קליינר פרקינס ו־CapitalG (לשעבר גוגל קפיטל) נמצאים ברשימת המממנים של דואולינגו. ב־2017 הוא הכניס מודעות של גוגל ופייסבוק, ואחריהן הגיע המנוי למשתמשים שלא מעוניינים במודעות. החברה סיימה את השנה עם הכנסות של 13 מיליון דולר.

    הפופולריות של דואולינגו צמחה, והיא הוסיפה שפות חדשות במהירות מסחררת. פון אהן, שנשען על הרקע שלו במיקור המונים, פיתח שיטה לסינון דוברי שפת אם שרצו להתנדב לתרום מילים ומשפטים להרחבת אוצר המילים וליצירת קורסים חדשים.

    מבחן בית

    ב־2016 התחילה דואולינגו לעבוד על מקור חדש ליצירת הכנסות - מבחן האנגלית של דואולינגו (DET), שאמור להתחרות ב־TOEFL כמבחן סטנדרטי לבדיקת הבקיאות של סטודנטים זרים באנגלית. ה־TOEFL, בבעלות עמותת Educational Testing Service, עולה 215 דולר ודורש מסטודנטים לבלות שלוש שעות במיקום הפיזי שבו מתקיים המבחן.
    פון אהן זוכר את מבחן ה־TOEFL שלו ב־1995 כחוויה מצמררת. כל המקומות בגואטמלה סיטי היו תפוסים, אז הוא היה צריך לנסוע לסן סלבדור. "סן סלבדור היתה אזור מלחמה", הוא נזכר. "הוצאתי 1,200 דולר כדי לעשות את המבחן. זה היה מטורף".

    המבחן של דואולינגו עולה 49 דולר, לוקח 45 דקות או פחות, ויכול להתבצע מרחוק, על המחשב של הסטודנט, בתנאי שיש לו מיקרופון פעיל ומצלמה - למניעת העתקות. יותר מ־180 בתי ספר, ביניהם ייל, קולומביה ודיוק, כבר קיבלו את ה־DET כתחליף ל־TOEFL.

    אך ייתכן שה־DET מזיק לסטודנטים, אומר אלוויס וגנר, פרופסור באוניברסיטת טמפל שמתמחה בהערכות שפה שנייה. ב־2015 הוא היה בין מחברי מאמר שטען כי "נראה שה־DET בלתי ראוי בצורה מעוררת רחמים כמדד לבקיאות של הנבדק באנגלית אקדמית, או עבור תהליכי הקבלה של אוניברסיטה עם רף קבלה גבוה".

    הוא אומר שהוא מצטער להגיע למסקנה הזאת, בגלל שהמבחן מגביר את הנגישות של סטודנטים לאוניברסיטאות מובילות. "אבל אין שום תהליך של הבנה שמעורב במבחן הזה, ושום ייצור של שפה", הוא אומר.

    המבחן השתפר מאז, אומר פון אהן. עכשיו הוא כולל גם שאלות פתוחות שעליהן חייבים הסטודנטים לענות בכתב, ותרגיל דיבור חדש שמחייב הבנה. אבל נדמה שלפחות קטע אחד קיבל השראה מ"גלגל המזל", והוא כולל השלמת אותיות חסרות בפסקאות כתובות. בחלק אחר של המבחן, הסטודנטים מתבקשים להבחין בין מילים מומצאות באנגלית, כמו groose לבין מילים אמיתיות, כמו skate. אף אחד מהתרגילים האלה לא נראים כמו משהו שמתאים לסטודנטים באוניברסיטה.

    פון אהן אומר שהתוצאות ב־DET קרובות מאוד לתוצאות ב־TOEFL, ו"זה כל מה שמשנה". הצוות שלו השווה תוצאות של 2,300 סטודנטים שנבחנו בשתי הבחינות, וגילה שאלו שהצליחו ב־DET הצליחו גם ב־TOEFL. אבל המנכ"ל של TOEFL, סריקנט גופל, אומר שהקורלציה חסרת משמעות, כי ה־DET מורכב מ"תרגול בסיסי שיש לו מעט מאוד קשר לאופן שבו משתמשים באנגלית בסביבה אקדמית".

    יחד עם זאת, פון אהן מקווה שהמבחן יהווה 20% מהכנסות החברה עד 2021.
    בנוסף למבחן באנגלית, הוא אומר שהוא רק מתחיל להבין את הפוטנציאל של דואולינגו. השלב הבא: שיעורים מאתגרים יותר בקורסים לשפות. "אנחנו רוצים שתגיעו לרמה שבה אתם יכולים להשיג עבודה, אפילו עבודה בשכר גבוה, באמצעות השפה שרכשתם בדואולינגו", הוא אומר.

    אבל דיאן לארסן־פרימן, בלשנית באוניברסיטת מישיגן שנחשבת לאחת המומחיות הגדולות בארה"ב בנוגע לרכישת שפה שנייה, אומרת שרוב הלומדים לא יכולים להתקדם במיוחד בתקשורת עם בני אדם אחרים. "הקשר הבין־אישי הוא באמת מפתח בכל סוג של רכישת שפה", היא אומרת.

    פון אהן לא מתווכח. לפני שנתיים, דואולינגו הקימה אתר שבו יכולים משתמשים לארגן אירועים בבתי קפה ובמסעדות, כך שלומדים יוכלו להתאמן עם אנשים אחרים. אבל עם 28 מיליון משתמשים ב־180 מדינות, אלפיים האירועים שמתקיימים מדי חודש, עם עשרה משתתפים בממוצע, מגיעים לאחוז קטן מהלומדים.

    פון אהן לא מתרגש, ומצביע על אפקט כדור השלג של האפליקציה עד כה: "אנחנו נמשיך עם שפות עד שכמעט כל האנשים בעולם שמעוניינים ללמוד שפה ישתמשו באחד המוצרים שלנו".

    הכתבה מופיעה בגיליון אוגוסט 2019 של פורבס ישראל

    לרכישת הגיליון לחצו כאן

    לכל העדכונים, הכתבות והדירוגים: עיקבו אחרינו בפייסבוק ובאינסטגרם


  • גלריות
    מדורים
    דירוגים
    ראשי